10 parcs nationaux américains à ne pas manquer!

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Il y a un siècle, il n’y avait pas de lignes directrices pour la création d’un parc national, parce qu’il n’en existait nulle part ailleurs dans le monde. On convenait généralement que la nature vierge des États-Unis devrait être préservée pour la postérité, ainsi que pour des raisons de conservation, mais comment ?

Les plus brillants esprits ont débattu sur la question, tous en gardant un œil sur les chutes Niagara qui, au tournant des années 1860, était déjà ravagée par le mercantilisme. Yosemite et Yellowstone pourraient-ils subir le même sort ?

Yellowstone a été le premier parc national à exister, désigné en 1872. Son statut a suscité une idée qui s’est répandue dans tout le pays, puis dans le monde entier. Les parcs nationaux constituaient des espaces que l’homme estimait précieux et dignes d’être protégés. Le Yosemite, le Mont Rainier, la Grotte du Vent et la Mesa Verde ont également obtenu le statut de parc national jusqu’à la création, en 1916, du Réseau des parcs nationaux dont la mission est de surveiller toutes ces formes de protection de ces espaces. Maintenant que vous savez d’où provient les parcs nationaux, voici un top 10 des meilleurs d’entre eux.

  1. Yellowstone, Wyoming

Vaste parc national volcanique dans le nord-ouest du Wyoming, Yellowstone regorge des plus étonnantes concentrations d’éléments thermiques du monde, plus de 10 000, dont des mares boueuses, sources thermales, fumerolles et, bien sûr, des geysers. Iconic Old Faithful est le plus célèbre de tous, un geyser à cône qui n’est en fait pas si fidèle ; il coule toutes les 35 à 120 minutes.

Mais il n’y a pas que des merveilles volcaniques ici, c’est probablement la raison pour laquelle, en 1872, Yellowstone est devenu le premier parc national, non seulement aux États-Unis, mais dans le monde. Le magnifique canyon en forme de V du Yellowstone, les sommets grandioses des Rocheuses, le lac Yellowstone, le lac le plus élevé en altitude en Amérique du Nord et de vastes forêts, dont une des plus grandes forêts pétrifiées du monde, contribuent à sa majesté unique.

  1. Yosemite, Californie

Au cœur de la vallée de Yosemite, vous verrez plus de merveilles naturelles en une minute que n’importe où ailleurs en une journée entière. Le Yosemite de Californie brille comme un trésor des parcs nationaux, mettant en valeur non seulement la beauté sculptée par les glaciers, mais une panoplie de magnifiques endroits : la plus haute cascade d’Amérique du Nord (Yosemite Falls), le plus haut monolithe de granit sans fin du monde (El Capitan) et les montagnes que Ralph Waldo Emerson qualifiait des plus impressionnantes sur la planète.

Tioga Pass Road vous emmène dans les hauts plateaux du Yosemite, y compris Tuolumne Meadows et ses fabuleux sentiers de randonnée. Glacier Point Road mène à la vue la plus spectaculaire de tous les parcs nationaux, avec un coup d’œil sur la vallée de Yosemite depuis 3,200 pieds. Wawona, près de l’entrée sud, est l’entrée principale de la célèbre forêt de Mariposa, où l’on trouve des séquoias aussi grands que des gratte-ciels.

  1. Glacier, Montana

Compte tenu de son nom, on s’attendrait à la présence de glaciers au Glacier, la partie Montana du parc international de la paix Waterton-Glacier, qui chevauche la frontière canado-américaine. Mais il y a tellement plus encore : des sommets qui s’élèvent abruptement des plaines, 762 lacs alpins de couleur turquoise, des cascades spectaculaires, un impressionnant spectacle de fleurs sauvages au printemps, sans oublier les chèvres et ours grizzly de montagne.

La route mondialement connue, la Going-to-the-Sun Road, la seule qui traverse le parc en profondeur, offre 52 milles de vues sur les sommets et les vallées du Continental Divide, chaque vue étant plus impressionnante que la précédente. Les vélos sont autorisés le matin et le soir. Ou laissez la conduite à quelqu’un d’autre et montez à bord de l’un des célèbres autocars à toit roulant datant des années 1930.

Des bateaux historiques en bois sillonnent les eaux du lac saphir du parc et des randonnées guidées sont disponibles. Et puis il y a les glaciers, 25 glaciers encore actifs, y compris les glaciers relativement accessibles de Grinnell et Sperry. Certains pensent que les glaciers de Glacier pourraient diminuer jusqu’à un simple filet d’eau d’ici 2020.

  1. Grand Canyon, Arizona

Presque tout le monde a vu des photos des spectaculaires ravins de l’Arizona, mesurant un mile de profondeur et jusqu’à 18 miles de largeur. Mais rien ne vous prépare à son immensité, ou à sa beauté intense, lorsque vous vous tenez sur son bord, regardant tout en bas vers le fleuve Colorado. Ce torrent du fleuve est responsable de la sculpture des nombreuses couches du canyon, les différentes couleurs faisant allusion à leur âge ; le plus ancien, le granit veiné de rose et de blanc au fond, remonte à 1,8 milliard d’années.

Le Grand Canyon est le deuxième parc national le plus visité, avec quelque cinq millions de personnes chaque année, principalement le long de la rive sud. Vous pouvez les éviter en descendant à pied ou à dos de mulet l’un des nombreux sentiers du parc, et même un kilomètre ou deux vous donnera une nouvelle perspective. Le sentier plat et pavé Rim Trail est le plus facile, tandis que le classique Bright Angel Trail, d’une longueur de 9,3 milles, est plus exigeant mais vaut chaque pas.

Ou encore, privilégiez la pinède de la North Rim, qui accueille 10% des visiteurs du parc. Vous pouvez aussi monter sur un radeau et admirer le canyon du bas vers le haut ; dormir le long de la rivière sous un ciel étoilé et sombre sera une expérience inoubliable.

  1. Acadia, Maine

Tous les matins, dans la pénombre d’avant l’aube, une foule se rassemble sur le mont Cadillac, une partie du mont Desert Island, le long de la côte atlantique, pour regarder avec anticipation vers l’est. Dès que le soleil passe au-dessus de l’horizon, ils se réjouissent et sont les premiers du pays à voir les rayons du soleil. Et ainsi commence une toute nouvelle journée au parc national Acadia du Maine.

En effet, de ses rives escarpées et ses anses abritées, à ses îles rocheuses au large des côtes, en passant par les montagnes dentelées du mont Desert qui dominent les pinèdes et les prairies humides, il y a de quoi admirer les quelque 50 000 acres que compte le parc. La route Park Loop Road, d’une longueur de 20 miles, est le meilleur moyen de tout profiter de la mer, avec de vastes vues sur la côte avant de se diriger vers l’intérieur des terres à travers les forêts montagneuses et les vallées aux tapis de prairies.

Promenez-vous à pied ou à bicyclette le long des 57 milles de routes sereines du parc, bâties par John D. Rockefeller, Jr, un des premiers promoteurs du parc, pour vous faire découvrir les meilleures vues du Mont Désert. De retour à la mer, faites une croisière en bateau ou, mieux encore, louez un kayak, pour observer les phoques se bronzer sur les rochers et, si vous êtes chanceux, les baleines.

  1. Arches, Utah

Vous connaissez probablement déjà les Arches de l’Utah, sans y avoir été, car ce parc saisissant, avec ses plus de 2 000 arches de grès, a servi de toile de fond à d’innombrables films hollywoodiens, dont Indiana Jones, Thelma & Louise et plusieurs œuvres avec John Wayne à leur actif.

Nulle part ailleurs dans le monde vous ne trouverez une telle variété d’arches naturelles, polies patiemment par l’eau et le vent au cours des siècles. La pièce de résistance, fièrement exposée sur les plaques d’immatriculation de l’Utah, est Delicate Arch avec son iconique rouge rocher qui est à son paroxysme au coucher du soleil.

Cela dit, il n’y a pas que des arches. Des arceaux minces, des tours, des ponts, des rochers équilibrés et des aiguillons effilés embellissent le jardin de sculptures inusitées, dans un désert de l’est, avec tous ces noms bizarres qui les décrivent parfaitement : Courthouse Towers, Parade of Elephants, et Balanced Rock sont parmi les favoris. Les randonneurs se promènent dans ce pays fantastique de pierres sur des sentiers courts et longs, tandis que les alpinistes sont aux anges dans les environs.

  1. Rocky Mountain, Colorado

À seulement 1,5 heure au nord de Denver, Rocky Mountain arbore 72 sommets de plus de 12,000 pieds vertigineux. Pas étonnant qu’on l’appelle le « toit du monde ». En effet, vous ne pouvez accéder à des paysages alpins aussi magnifiques avec une telle facilité dans aucun autre endroit aux États-Unis. L’observation de la faune est également primordiale; ne perdez pas de vue l’orignal, le mouflon d’Amérique et le wapiti.

Vous ne verrez probablement pas d’ours noir, de pumas ou de lynx roux, mais ils sont présents dans le coin aussi. Un must absolu est la route de 48 miles le long de Trail Ridge Road, une route sinueuse, tortueuse et vertigineuse qui traverse le Continental Divide. En chemin, vous découvrirez des vallées traversées par des ruisseaux, des forêts d’épinettes et de sapins, et des cimes majestueuses aux sommets enneigés.

Le point culminant est un haut lieu de 12 183 pieds, au cœur de la toundra alpine, où de minuscules fleurs sauvages, y compris des myosotis alpins, fleurissent avec ténacité à la fin juin ou au début juillet. Conduire, c’est bien, mais pour vraiment apprécier ce paysage magnifique, empruntez quelques-uns des 355 milles de sentiers de randonnée du parc, que ce soit une promenade facile au bord du lac ou le long et ardu sentier qui monte à Longs Peak.

  1. Great Smoky Mountains, Caroline du Nord/Tennessee

Il est vrai que le parc national des Great Smoky Mountains est le parc national le plus visité du pays, en partie à cause de l’autoroute panoramique très fréquentée qui le traverse en son milieu et qui offre des vues imprenables en été quand les gens le franchissent en voiture.

Cela dit, avec 521 896 acres sauvages qui vous attendent, il n’y a aucune excuse pour rester coincé dans la circulation. Suivez plutôt une route secondaire tranquille jusqu’à l’un des nombreux coins dissimulés du parc. Peut-être une vue d’ensemble des crêtes ondulantes d’un bleu brumeux, un sentier de randonnée sous l’une des plus belles forêts de feuillus du monde, ou un grand nombre de criques boisées ou de ruisseaux bruissants. Il y a de fortes chances que vous soyez le seul dans le coin.

Bien que le paysage montagneux vénéré soit une attraction de premier ordre, le défilé de fleurs sauvages est tout simplement incroyable : plus de 1 600 espèces de végétaux épanouies, plus que tout autre parc national nord-américain, dont les premières sont les trilles, les orchidées sabot de Vénus au printemps, et les dernières en automne sont les tournesols à grandes feuilles, les tiges d’or et les échinacées. Et, si vous pensez avoir tout vu, recherchez les lucioles synchrones en juin, la seule espèce en Amérique qui clignote en symbiose dans un rituel ancestral de reproduction.

  1. Zion, Utah

Dans un état doté d’une profusion de parcs nationaux, le Zion de l’Utah est le premier parc national et le plus populaire, avec ses parois rocheuses rouge orangé, ses crêtes rocheuses, ses canyons et ses vallées pittoresques s’étendant sur plus de 2 000 pieds au dessus du centre du Zion Canyon.

Ce parc se découvre du bas vers le haut, et avec ses différents sentiers qui serpentent du fond de la vallée, c’est facile à faire. Des chansons pourraient être chantées à environ 5 785 pieds d’Angels Landing, accessibles par un sentier escarpé et ardu avec des dénivelés impressionnants. La récompense : une magnifique vue aérienne sur le haut et sur le fond du canyon en grès comme si vous voliez bien au dessus.

Pour les moins aventureux, d’autres choix s’offrent à vous, y compris le court trek jusqu’à un trio composé d’Emerald Pools et Weeping Rock, où l’eau s’écoule de la falaise comme des larmes. Vous pouvez aussi prendre la voiture et emprunter la route panoramique 9 le long de la rivière Virgin et dans la région de Checkerboard Mesa, avec sa grille en grès fissurée. Il va sans dire qu’avec tout ce rocher, Zion est très appréciée pour ses ascensions de grandes parois ainsi que pour ses itinéraires spectaculaires de canyoning; assurez-vous simplement que vous savez ce que vous faites.

  1. Volcans d’Hawaï, Hawaï

Contemplez les volcans d’Hawaï, l’un des endroits les plus volcaniques du monde, où la terre est née sous vos yeux. Composé de deux volcans actifs, Kīlauea et Mauna Loa, le parc s’étend de la côte bordée de palmiers au sud de Hilo jusqu’au sommet fumant du Mauna Loa, à 13 677 pieds.

Découvrez une amorce volcanique le long de Crater Rim Drive, qui fait le tour de la caldeira Kīlauea, en passant par des bancs de soufre, des gisements de lave et le très actif cratère Halema’uma’u, la maison légendaire de Pele, pas le footballer, mais la déesse du feu Hawaïenne. La célèbre lave de surface coule à environ 12 milles à l’est, au bout de la chaîne de Craters Road.

Le parc fait des mises à jour quotidiennes de l’endroit où la lave coule ; dans ce paysage capricieux, il peut être à un mille de la route, à plusieurs milles au-dessus d’un terrain dangereux …. ou inaccessible. À tout le moins, vous pouvez entendre l’écoulement traînant et grinçant de la lave fragile et miroitante qui se dirige vers la mer; ainsi, plus de 500 acres de nouvelles terres ont été ajoutés à la Grande Île depuis la dernière éruption du Kīlauea, en 1983.

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